South American crew bringing a little Latin flavour to Whitecaps FC – on and off the pitch

Mezquida: "They call us crazy"

South American crew - Mezquida, Morales, Fernandez, Laba, Leveron

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Bob Frid/Vancouver Whitecaps FC

In collaboration with Latincouver and Comunidad Mexicana en Vancouver, Whitecaps FC invite all fans to join us for “Noche Latina” on Saturday, July 12 when the ‘Caps host Chivas USA at BC Place. Celebrate Whitecaps FC’s influx of South American talent while supporting the lower mainland’s Latino community! For more information and to purchase your tickets to Noche Latina, contact Emilio Ekuba at eekuba@whitecapsfc.com or call 604-484-7865.

VANCOUVER, BC – Though their minds are set on soccer, Vancouver Whitecaps FC’s Latin American players are also focused on keeping their traditions alive in Canada. As a result, they’ve brought some Latin flavour to the ‘Caps locker room.

Whitecaps FC head coach Carl Robinson brought in four new Latin American players this season: Chilean Pedro Morales, Argentine Matías Laba, and Uruguayans Sebastián Fernández and Nicolás Mezquida – joining Honduran Johnny Leverón and American-Mexican Omar Salgado, who were already on the team.

There has been a lot made of the closeness and spirit within the ‘Caps locker room this season and the Latin American crew has been a big part of that – something Robinson has alluded to on several occasions. But how are the Latinos perceived by the rest of the team?

“They call us crazy,” Mezquida said with a laugh. “This is because, as Latinos, we tend to dance to any random song that pops out from our heads. I am usually the first one to play the Latin tunes in the dressing room, while Sebastián and the rest of the Latinos sing and dance along with me.”

“The thing is, we already feel so comfortable in the club so this is normal for us,” Mezquida continued. “We dance at home, we dance at the stadiums.”

At first, the locker room shenanigans might have seemed a little unusual to the rest of the team, according to Mezquida, but the players are coming around. Some of them even join in some “bachata or salsa” at the end of training sessions.

But the Latin Americans bring more than just their dance moves to the locker room. Sometimes, they bring along some traditional food and drinks for their teammates to try, such as a drink called “mate.”

“It’s a tea-like beverage from both Argentina and Uruguay,” Laba said. “We have offered some ‘mate’ to the team and although not everyone likes it, they are always up for trying new things and share our interests together.”

"Kekuta Manneh told us he liked ‘mate,’ but he hasn’t had another sip since the first time he tried it,” added Mezquida with a laugh.

Each of Whitecaps FC’s Latin American players have taken on different roles within the ‘Caps locker room. As mentioned, Fernández and Mezquida have become known for their singing and dance moves.

Laba, a native of Villa Raffo, Argentina, is perceived by his fellow teammates as the team clown. Whether it’s in the locker room or out on the training field, the Argentine is always cracking jokes and poking fun at his teammates – even if they can’t always understand him.

“It’s just a part of my personality that I enjoy sharing with everyone around me,” Laba said. “I’m someone who aims to remain positive at all times … I make some jokes to lift spirits before and after the matches. I like to spread the vibes of happiness that most Latinos back home share with neighbours and friends and it makes us happy to see that our English-speaking mates enjoy this as well.”

Leverón, on the other hand, is perceived as the leader of the Latin American crew – though he's quite the prankster himself. The Honduran actually joined the team at the beginning of last season, before Robinson brought in an influx of South American talent in 2014.

“When I first joined the ‘Caps, Johnny was already there helping me as well as the Uruguayan duo to settle down in Vancouver,” Laba said.

Morales, meanwhile, is the voice of experience. The 29-year-old has represented the Chilean national team and played in La Liga, Spain’s top-flight soccer league. With Jay DeMerit sidelined due to injury, Morales has even filled in as Whitecaps FC’s captain. 

“He has played with several clubs nationally and internationally and he has great values to bring to the club,” Leverón said. “We all count on his useful advice.”

Suffice to say, the Latin American players have become like one big family. Case in point, their wives/girlfriends and children often get together for dinner gatherings or sightseeing trips around Vancouver when the team is out of town.

As close as they’ve become, the Latinos don’t just hang out with each other. They’ve also grown close to the rest of the team – an important ingredient of any successful club.

“If it’s the birthday of my son, then I just call my teammates to join me and my family on our special celebration,” said Morales. “One doesn’t only invite their fellow teammates to their events because we share the name of our club, but because we ultimately have a strong bond as a tight group of friends.”

While Morales and his Spanish-speaking compadres have brought a little Latin flavour to the ‘Caps locker room, they’ve also embraced the Canadian culture and lifestyle. On Canada Day, for example, Morales said he and his family were struck by the “organized and beautiful” parade.  

“It really caught our attention to see so many parents enjoying a good time together with their families,” Morales said. “In Latin America, our celebrations are similar to the Canadian ones. We gather with our families, prepare traditional dishes, throw fireworks into the sky and have parades on the streets with live music and traditional dances. It’s nice to have a piece from home here in Canada.”

“This was my first time experiencing Canada Day and we really enjoyed it,” Morales continued. “I would surely recommend Vancouver to all the Latinos out there. This is a beautiful city that offers so many opportunities for everyone out there and embraces different cultures as part of their own.”

Fans will have an opportunity to celebrate the Latin American culture in particular this Saturday, when Whitecaps FC host Chivas USA at BC Place on “Noche Latina.” There will be a strong Latin American presence on the pitch from both sides, and Fernández said he looks forward to seeing plenty of Latin American flags in the crowd.

“The Latin vibes are going to be needed on the field that evening.”

It’s not too late to participate in the best sporting experience in Vancouver. Whitecaps FC offer a flexible range of ticket products, including prorated season tickets ($184), 5-packs ($149), student season tickets, and a youth soccer half-season ticket. Single-match tickets start at $22, subject to applicable fees. For more information on all Whitecaps FC ticket options, call 604.669.9283 ext. 2 or visit whitecapsfc.com/tickets.

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En colaboración con Latincouver y la Comunidad Mexicana en Vancouver, Whitecaps FC invita a todos los fans a que se nos unan en nuestro evento “Noche Latina” este sábado, Julio 12 cuando se enfrenten a Chivas USA en BC Place. Celebren con nosotros el talento de nuestros jugadores Sudamericanos y juntos apoyemos a la comunidad Latina de Vancouver!

VANCOUVER, BC – Aunque el enfoque principal se encuentra en el campo, los jugadores Latinoamericanos de Vancouver Whitecaps FC también tienen como meta el mantener sus tradiciones con vida en Canadá. Como resultado, ellos tienden a traer consigo el sabor Latino a los lockers.

El entrenador de Whitecaps FC Carl Robinson introdujo al equipo a cuatro nuevos jugadores Sudamericanos esta temporada: El chileno Pedro Morales, argentino Matías Laba, y los uruguayos Sebastián Fernández y Nicolás Mezquida, los cuales se juntaron con el hondureño Johnny Leverón y el mexicano-americano Omar Salgado, quienes ya formaban parte del equipo.

La cercanía de los jugadores se ha hecho presente principalmente en los lockers esta temporada y el grupo Sudamericano ha tomado gran parte en la conexión tan fuerte que se ha formado en el equipo, algo que Robinson ha aludido en varias ocasiones. ¿Pero cómo son los jugadores Latinos percibidos por el resto del equipo?

“Nos llaman locos,” Mezquida menciono con una carcajada. “Esto es porque, como buenos Latinos, nosotros tenemos la tendencia a bailar cualquier canción que salga de nuestras mentes. Usualmente, yo soy el primero que pone la música Latina en los lockers, mientras que Sebastián y el resto de los Latinos cantan y bailan junto conmigo.”

“La cosa es que nosotros ya nos sentimos acoplados en el club que para nosotros ya es muy natural el comportarnos de esta manera,” Mezquida continuo. “Nosotros bailamos en casa, nosotros bailamos en los estadios.”

Al principio, el relajo que surgía en los lockers pudo haber parecido un poco inusual para el resto del equipo, según Mezquida, pero los jugadores se están acostumbrando cada vez más. Algunos de ellos incluso se unen a bailar bachata o salsa al final de las sesiones de entrenamiento.

Pero los sudamericanos traen al equipo más que solo pasos de baile en los lockers. A veces, ellos traen consigo comida tradicional de cada uno de sus países así como bebidas para compartir con el resto de sus compañeros, por ejemplo una bebida llamada mate.

“Mate es una bebida parecida al té muy popular en Argentina y Uruguay,” dijo Laba. “Nosotros les ofrecimos un poco de mate al equipo y aunque no fue del agrado de todos, ellos siempre tratan de probar nuevas cosas y compartir los gustos e intereses de cada uno.”

“Kekuta Manneh nos dijo que le había gustado el mate, pero él no lo ha vuelto a tomar desde aquella vez que la probo por primera vez,” agrego Mezquida con una sonrisa.

Cada uno de los jugadores sudamericanos ha tomado un rol que los distingue en los lockers de Whitecaps FC. Como por ejemplo, Fernández y Mezquida son reconocidos por sus bailes y por sus serenatas.

Laba, quien es originario de Villa Raffo, Argentina, es percibido por sus camaradas como el payaso del equipo. Ya sea en los lockers o en el campo de entrenamiento, el simpático argentino tiene la capacidad de lanzar chistes que harían reír a cualquiera y sacarle la diversión a sus compañeros, incluso aunque no todos le entiendan, su chispa es contagiosa.

“Esto es parte de mi personalidad que disfruto compartir con todos lo que me rodean,” Laba dijo. “Soy aquel a quien le gusta permanecer positivo en todo momento… Me gusta contar chistes para animar el espíritu de los jugadores antes y después de cada juego. Disfruto el contagiar la alegría en otras personas así como muchos Latinos acostumbran en casa con vecinos y amigos, y esto me llena de felicidad, el ver al resto de nuestro equipo disfrutar de una vibra positiva.”

Por otra parte, Leverón es percibido como el líder del equipo sudamericano. El hondureño se unió a Whitecaps FC al principio de la temporada, justo antes de que Robinson introdujera a los latinoamericanos consecuentes en el 2014.

“Cuando apenas me había unido a Whitecaps FC, Johnny inmediatamente me ayudo al igual que el dúo uruguayo a alojarme en Vancouver,” menciono Laba.

Mientras tanto, Morales es la voz de la experiencia. El chileno de 29 años de edad represento al equipo de Chile y jugo en la Liga española. Con Jay DeMerit fuera del campo por una lesión, Morales ha cubierto su posición como capitán del equipo mientras tanto.

“Él ha participado en varios clubes nacionales e internacionales y tiene muchos valores y enseñanzas que brindarnos,” dijo Leverón. “Siempre se puede contar con sus consejos.”

Basta con decir, que los jugadores de habla hispana se han convertido en una gran familia. Las esposas/novias e hijos de los jugadores se juntan con frecuencia para comer y pasear por Vancouver, cuando el equipo está fuera de la ciudad.

Aunque han formado un grupo muy cercano, los Latinos no solo de juntan los unos con los otros. Ellos también han encontrado amistades fuertes con el resto del equipo – un ingrediente importante para el triunfo de cada club de soccer.

“Si es el cumpleaños de mi hijo, simplemente les hecho una llamada a mis compañeros para que se junten conmigo y mi familia en nuestra celebración especial,” compartió Morales. “Uno no solo invita a sus compañeros por el simple hecho de compartir el nombre del club, pero principalmente porque al final de cuentas, tenemos una gran conexión como un grupo unido de buenos amigos.”

Aunque Morales y sus compañeros de habla hispana han traído un poco de sabor Latino a los lockers de Whitecaps FC, ellos también han disfrutado de la cultura canadiense. Para el Canada Day, por ejemplo, Morales nos dijo que él y su familia estaban sorprendidos por lo organizado y bello del desfile.

“De verdad nos llamó la atención el ver a un significante número de padres conviviendo con sus familias disfrutando de un buen momento juntos en ese día feriado”, dijo Morales. “En Latinoamérica, nuestras celebraciones son similares a las de Canadá. Nosotros nos juntamos con la familia para preparar platillos típicos de nuestros países, así como lanzar fuegos artificiales al aire y organizar desfiles en las calles con música en vivo y bailes típicos. Me da mucho gusto tener un pedazo de casa aquí en Canadá.”

“Esta fue mi primera vez en Canada Day y de verdad que lo disfrutamos mucho,” Morales agrego. “Recomiendo a cualquier Latino el vivir en Vancouver, ya que es una ciudad con muchas oportunidades, al igual de que toma diferentes costumbres y culturas y las adapta como suyas.”

Todos los fans tendrán la oportunidad de celebrar la cultura Latina particularmente este sábado, cuando Whitecaps FC se enfrente a Chivas USA en BC Place en “Noche Latina.” Habrá una gran presencia latinoamericana en el campo para ambos lados, y Fernández espera la presencia de muchos con banderas no solo de Uruguay pero de todas partes de Sudamérica apoyándolos.

“Necesitamos del sabor Latino en el campo esa noche.”